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Mar de Coral

Escrito por Peces y Corales

MAR DE CORAL

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introduccionIntroducción

El Mar de Coral es un mar marginal del Pacífico Sur frente a la costa noreste de Australia, y se clasifica como una bioregión australiana interina. El Mar de Coral se extiende 2.000 kilómetros por la costa noreste australiana.

Limita por el oeste con la costa este de Queensland, de tal modo que incluye la Gran Barrera de Coral; en el este, por Vanuatu y por Nueva Caledonia; y, en el noreste, por el extremo meridional de las islas Solomon. En el noroeste, alcanza a la costa del sur de Nueva Guinea incluyendo el Golfo de Papúa. Se funde con el mar de Tasmania en el sur, con el mar de Salomón en el norte y con el Océano Pacífico en el este. En el oeste, está limitada por la costa continental de Queensland, y en el noroeste, se conecta con el mar Arafura a través del estrecho de Torres.

El mar se caracteriza por su clima cálido y estable, con frecuentes lluvias y ciclones tropicales. Contiene numerosas islas y arrecifes, así como el sistema de arrecifes más grande del mundo, la Gran Barrera de Coral, que fue declarada Patrimonio de la humanidad por la UNESCO en 1981.

geologiaGeología

La cuenca del Mar de Coral se formó entre 58 millones y 48 millones años atrás cuando la plataforma continental de Queensland se elevó al tiempo que los bloques continentales se hundieron al mismo tiempo. El mar ha sido una importante fuente de coral para la Gran Barrera de Coral, tanto durante su formación como después de bajar el nivel del mar.

Los procesos de formación geológica siguen sucediendo en la actualidad, como se evidencia en parte por la actividad sísmica. Varios centenares de terremotos con la magnitud entre 2 y 6 fueron registrados en el período 1866-2000 a lo largo de la costa de Queensland y en el propio Mar de Coral.

El mar recibió su nombre debido a sus numerosas formaciones de coral. Incluye la Gran Barrera de Coral, que se extiende unos 2.000 km a lo largo de la costa noreste de Australia e incluye también aproximadamente 2.900 arrecifes individuales y 1.000 Islas.

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hidrologiaHidrología

Las corrientes principales del Mar de Coral giran en sentido contrario a las agujas del reloj que incluye la corriente australiana del este. Esta trae aguas cálidas con pocos nutrientes desde el Mar de Coral por la costa este de Australia a las frescas aguas del mar de Tasmania. Esta corriente es la más fuerte a lo largo de las costas australianas y transporta 30 millones m3/s de agua dentro de una banda de flujo de unos 100 kilómetros de ancho y 500 metros de profundidad. La corriente es más fuerte alrededor de febrero y más débil alrededor de agosto.

El río principal que desemboca en el mar es el río Burdekin, que tiene su delta sureste de Townsville. Debido a las variaciones estacionales y anuales en la sucesión  de ciclones y en la precipitación (típicamente entre 200 y 1600 mm/año), su descarga anual puede variar más de 10 veces en dos años consecutivos. Esta irregularidad da lugar a fluctuaciones en la composición del agua de mar cerca del delta del río.

La temperatura del agua superficial varía en el sur del mar a partir de 19° C en agosto a 24° C en febrero. Es bastante cálido y estable a 27 – 28° С en el norte durante todo el año. La salinidad del agua es 34,5-35,5 ‰ (partes por mil). El agua es en su mayoría muy clara, con la visibilidad de unos 30 metros cerca de los arrecifes.

climaClima

El mar tiene un clima subtropical y es frecuentemente golpeado por ciclones tropicales, especialmente entre enero y abril. La frecuencia ciclónica disminuyó entre 1997 y 2005 a 1,5 ciclones por año (12 en total).

La precipitación anual oscila entre 1.000 y 3.000 mm dependiendo del área. La mayoría de las lluvias caen entre diciembre y marzo, en forma de chubascos intensos que duran de 30 – 60 días. El número de días claros por año varía aproximadamente entre 80 y 125, y la variación de temperatura típica a lo largo del año es de 18 – 27° C.

 

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floraFlora

La costa australiana del Mar de Coral se compone sobre todo de arena. La Gran Barrera de Coral está demasiado lejos para proporcionar depósitos significativos de coral, pero proporciona de forma efectiva una pantalla contra las olas del océano. Consecuentemente, la mayoría de la vegetación de la tierra se extiende bajo al mar, y las aguas costeras son ricas en vegetación subacuática, tal como algas verdes.

Las islas de la Gran Barrera de Coral contienen más de 2.000 especies de plantas, y tres de ellas son endémicas. Las islas del norte tienen de 300 a 350 especies de plantas que tienden a ser leñosas, mientras que las islas del sur tienen 200 que son más herbáceas; la región de Whitsunday es la más diversa, cuenta con 1.141 especies. Las plantas son esparcidas por las aves.

faunaFauna

Además de su interés científico, el arrecife se ha vuelto cada vez más importante como atracción turística. La creciente preocupación por la preservación de su patrimonio natural ha llevado a un mayor control de las actividades potencialmente amenazadoras como la perforación de recursos petrolíferos. El uso extensivo de las embarcaciones turísticas y la sostenibilidad de la pesca comercial fueron cuestiones controvertidas a finales del siglo XX.

El mar acoge numerosas especies de anémonas, esponjas, gusanos, gasterópodos, langostas, langostinos y cangrejos. Algas como Lithothamnion y Porolithon tiñen de color púrpura muchos arrecifes de coral y el alga verde Halimeda se encuentra en todo el mar. Las plantas costeras consisten de sólo de 30 a 40 especies, y los manglares se encuentran en la parte norte del mar.

Cuenta con unas 400 especies de corales tanto duros como blandos, que pertenecen a 36 géneros. También tenemos viviendo en los arrecifes más de 1.500 especies de peces y 500 especies de algas, incluyendo trece especies del género Halimeda.

La estrella de mar de corona de espinas (Planci Acanthaster) es el depredador principal de los arrecifes, pues depreda los pólipos coralinos trepando sobre ellos, sacando su estómago, y lanzando enzimas digestivas para absorber el tejido licuado. Un individuo adulto puede comer hasta 6 m2 de arrecife por año.

Hay por lo menos 30 especies de ballenas, delfines y marsopas, incluyendo el delfín Indo-Pacífico jorobado, la ballena jorobada y dugongos. Seis especies de tortugas marinas se reproducen en la Gran Barrera de Coral.

Más de 200 especies de aves (incluyendo 22 especies de aves marinas y 32 especies de las aves terrestres) visitan, anidan o se posan en las islas y arrecifes, incluyendo el águila Marina de vientre blanco y la espátula. La mayoría de los sitios de anidación se encuentran en las islas de las regiones norte y sur de la Gran Barrera de Coral, con entre 1,4  y 1,7 millones de aves usando los sitios para reproducirse.

Diecisiete especies de serpientes marinas, incluyendo laticauda colubrina, viven en la Gran Barrera de Coral en aguas cálidas de hasta 50 metros de profundidad y son más comunes en el sur que en la sección norteña; ninguno de ellas es endémica o está en peligro de extinción. El veneno de muchas de estas serpientes es altamente tóxico; por ejemplo, Aipysurus duboisii es considerado como la serpiente marina más venenosa del mundo.

Hay más de 1.500 especies de peces, incluyendo el payaso (Amphiprioninae), el bajo rojo (Lutjanus Bohar), el emperador de garganta roja (Lethrinus miniatus), la trucha de coral (Plectropomus Leopardus) y varias especies de pargo (Lutjanidae). 49 especies desovan en masa y 84 otras especies desovan en otros lugares a su alcance. Con una longitud total máxima de 0,84 cm, schindleria brevipinguis, que es originario de la Gran Barrera de Coral, es uno de los peces y vertebrados más pequeños conocidos.

Los cocodrilos de agua salada viven en manglares y Salinas en la costa. Alrededor de 125 especies de tiburones, rayas, patines o Chimaera viven en la Gran Barrera de Coral, además de alrededor de 5.000 especies de moluscos. Estos últimos incluyen la almeja gigante y varios nudibranquios.

Un estudio de 443 tiburones individuales da la siguiente distribución de su especie en el lado australiano del Mar de Coral: tiburón gris de arrecife (Carcharhinus Amblyrhynchos, 69%), tiburón de arrecife de punta blanca (Triaenodon obeso, 21%), tiburón de punta plateada (Carcharhinus albimarginatus, 10%), tiburón tigre (Galeocerdo cuvier, < 1%) y gran el tiburón martillo (Sphyrna mokarran, < 1%).

 

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