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Las esponjas

Escrito por Peces y Corales

LAS ESPONJAS

esponja

TABLA DE CONTENIDOS DEL ARTÍCULO ¿QUIERES SABER MÁS? SIGUE EN ACUAPEDIA:
Introducción Ecología
Características generales La Oceanografía
Importancia Los invertebrados
Variedad de tamaño y diversidad de estructura y color El océano
Distribución y abundancia Especiación

 

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Introducción

Son cualquiera de los primitivos animales acuáticos multicelulares que constituyen el filo Porifera. Hay aproximadamente 5.000 especies descritas y habitan todos los mares, donde se las puede encontrar sujetas tanto a superficies de la zona intermareal como a profundidades de 8.500 metros o más. Los miembros de una familia, los Spongillidae, se encuentran en agua dulce; sin embargo, el 98 por ciento de todas las especies de esponja son marinas. Las esponjas adultas carecen de un sistema nervioso y de una musculatura definidos y no muestran movimientos visibles de las partes del cuerpo. Las esponjas adultas carecen de un sistema nervioso y de una musculatura definidos y no muestran movimientos visibles de las partes del cuerpo.

Características generales

Los primeros naturalistas definieron las esponjas como plantas debido a su aspecto frecuente en forma de rama y a su obvia carencia de movimiento. La naturaleza animal de las esponjas, descritas por primera vez en 1755, fue confirmada en 1765 tras las observaciones de las corrientes de agua que se producen en su interior y los cambios de diámetro de las aberturas en su cavidad central. En su estructura, función y desarrollo, las esponjas son distintas de otros animales; una de sus características más notables es que carecen de órganos. Muchos zoólogos han considerado que las esponjas ocupan una posición aislada en el reino animal y, entonces,  clasificarlas en el subreino Parazoa; sin embargo, los datos moleculares sugieren que tanto esponjas como animales más complejos evolucionaron de un ancestro común. Probablemente son animales que no dieron lugar a más líneas evolutivas.

El filo Porifera se puede dividir en tres clases en base a la composición de los elementos esqueléticos. Juntos, las clases calcarea y Hexactinellida componen cerca del 10 al 20 por ciento de las especies conocidas de esponjas; los restantes 80 a 90 por ciento se colocan en la clase Demospongiae.

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Importancia

Los armazones esqueléticos elásticos y suaves de ciertas especies de la clase Demospongiae como, por ejemplo, Spongia officinalis, Hippospongia communis, s. zimocca y s. graminea, han sido artículos caseros familiares desde épocas antiguas. En la antigua Grecia y Roma, las esponjas se usaban para aplicar pintura, como fregonas y por soldados como sustitutos de recipientes para beber. Durante la Edad Media, la esponja quemada alcanzó renombre por tener valor terapéutico en el tratamiento de varias enfermedades. Las esponjas naturales ahora se utilizan sobre todo en Artes tales como la fabricación de cerámica y joyería, en pintura y decoración y en medicina quirúrgica. Las esponjas sintéticas han substituido en gran parte a las naturales para el uso del hogar.

La esponja viva es una masa de células y fibras, cuyo interior consiste en un intrincado sistema de canales que se abren como agujeros de varios tamaños a través de la dura piel de color marrón oscuro o negro, que puede presentar filamentos en los extremos de fibra que lo perforan. Solamente después de que se haya limpiado totalmente de sus millones de células vivas, es cuando una esponja se asemeja a la esponja comercial, es decir, un marco esquelético blando y elástico.

Las esponjas comercialmente valiosas, que se pueden encontrar del nivel de la costa hasta a una profundidad de cerca de 60 metros, se cosechan generalmente enganchándolas o arponeándolas en aguas poco profundas, sumergiéndose a pulmón libre o por la pesca de aguas profundas. Aunque las esponjas más valiosas se encuentran en el área mediterránea oriental, también se cosechan en la costa oeste de Florida y los Cayos de la Florida, en las Indias occidentales, fuera de México y Belice, y, en un grado limitado, fuera de las Filipinas.

Las esponjas son valiosas desde el punto de vista científico debido a su inusual organización celular (las células no forman tejidos u órganos como los que se encuentran en otros animales), su capacidad para regenerar partes perdidas, y sus características bioquímicas (tienen muchos compuestos no conocidos en otros animales). Las esponjas comprenden una parte importante de la vida encontrada en las profundidades del mar y pueden asociarse con otros organismos ya que, por ejemplo, muchos tipos de animales viven en esponjas.

Variedad de tamaño y diversidad de estructura y color

La mayoría de las esponjas tienen sólo unos centímetros de tamaño, pero algunas en forma de urna o sin forma son menos de un centímetro; otros, formados como jarrones, tubos o ramas, pueden ser de uno a dos metros de altura, y las masas redondeadas anchas pueden ser de uno a dos metros de diámetro. El tamaño dentro de una especie puede variar con la edad, las condiciones ambientales y el suministro de alimentos.

Las esponjas varían mucho en apariencia externa. Algunas son tupidas o se asemejan a árboles o tienen protuberancias con forma de dedo. Otras, particularmente en la clase Demospongiae, son masas sin forma definida, o amorfas, que forman incrustaciones delgadas en objetos o tienen forma de cojín. Algunas especies en de esta clase tienen formas esféricas bien definidas como en Tethya aurantium y otras pueden ser en forma de copa o en abanico. Las esponjas calcáreas del género Scypha se forman como sacos tubulares, con una abertura (osculum) en la punta. Los miembros de la Hexactinellida son erectos o cilíndricos, con una base parecida.

El color entre las esponjas es variable. Las esponjas de aguas profundas suelen mostrar un color neutro, monótono o pardusco; las esponjas de aguas poco profundas, con frecuencia de colores brillantes, varían desde rojo, amarillo y naranja hasta violeta y ocasionalmente negras. La mayoría de las esponjas calcáreas son blancas. Algunas esponjas (por ejemplo, los Spongillidae) son a menudo verdosas porque las algas verdes viven en una relación simbiótica dentro de ellos; otras son violetas o rosadas, porque albergan algas simbióticas de color verde azulado. Estos simbiontes dotan a las esponjas de color siempre y cuando la luz esté disponible. Las esponjas se vuelven blancas en la oscuridad cuando no se produce la fotosíntesis y los pigmentos de algas utilizados en la fotosíntesis ya no se producen. Otro carácter variable en las esponjas es la consistencia, que puede variar desde el estado blando y viscoso de algunas especies incrustantes hasta la dura calidad similar a la piedra del género Petrosia. Además, la superficie de una esponja puede ser lisa, aterciopelada, áspera con los elementos esqueléticos que sobresalen llamados espículas.

Distribución y abundancia

Las esponjas están presentes a cualquier profundidad, de la zona de marea a las regiones más profundas (abismo). Se dan en todas las latitudes y son particularmente abundantes en las aguas antárticas. Los miembros de la Calcarea y Demospongiae se encuentran principalmente en los fondos rocosos de la plataforma continental, y los miembros de la Hexactinellida son característicos de los fondos fangosos más profundos de los océanos y los mares. En algunos ambientes, las esponjas son los organismos dominantes. A veces cubren amplias áreas, especialmente en voladizos rocosos y en las cuevas del litoral, o en la zona costera. Un número restringido de especies se adaptan a aguas salobres y los miembros de la familia Spongillidae (clase Demospongiae) pueblan las aguas frescas de los ríos y de los lagos.

 

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